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CALGARY – Menos de un mes después de que el presidente de Estados Unidos, Joe Biden, rechazara el oleoducto Keystone XL como parte de un amplio plan climático, otro oleoducto con implicaciones para Canadá está en la mira de un político estadounidense.

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Sin embargo, a medida que se intensifican las conversaciones sobre el posible cierre de la Línea 5 de Enbridge Inc. en ambos lados de la frontera, los transportistas confían en que el petróleo seguirá fluyendo, incluso mientras hacen planes de contingencia.

La Línea 5 de Enbridge Inc. mueve alrededor de 87 millones de litros de líquidos de petróleo y gas natural diariamente desde Wisconsin a Sarnia, Ontario, pasando por partes de las penínsulas superior e inferior de Michigan. Enbridge dice que suministra el 53 por ciento de las necesidades de petróleo crudo de Ontario y más de la mitad del propano de Michigan para calefacción doméstica.

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La gobernadora de Michigan, Gretchen Whitmer, ordenó el otoño pasado el cierre de la Línea 5 para mayo, diciendo que Enbridge había violado repetidamente una servidumbre que permitía las operaciones de oleoductos en el estrecho. La compañía está impugnando la orden en el Tribunal Federal y dice que no cumplirá.

La gobernadora de Michigan, Gretchen Whitmer, se dirige al Colegio Electoral del estado en el Capitolio estatal, el lunes 14 de diciembre de 2020, en Lansing, Michigan.

Foto AP / Carlos Osorio, Piscina

El alcalde de Sarnia, Mike Bradley, dijo la semana pasada que 3.000 puestos de trabajo en tres refinerías locales se verán afectados si se cierra la Línea 5, lo que se suma a las llamadas de los conservadores federales y políticos provinciales en Ontario y Alberta para que Ottawa presione el asunto con el presidente estadounidense Joe Biden.

Pero en conferencias telefónicas recientes, los directores ejecutivos de las refinerías de petróleo Imperial Oil Ltd. y Suncor Energy Inc. dijeron que no están demasiado preocupados de que el oleoducto detenga las entregas, ni esperan que un cierre afecte en gran medida el funcionamiento de sus refinerías.

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«Si bien creemos que el cierre de ese oleoducto es una probabilidad muy baja, estamos desarrollando planes de contingencia apropiados que nos permitirían abastecer nuestras refinerías en Ontario», dijo el director ejecutivo de Imperial, Brad Corson, y agregó que esos métodos de entrega pueden incluir el uso de St. Lawrence Seaway, otras tuberías y ferrocarril.

«Con la Línea 5, creemos que el cierre es un evento de muy baja probabilidad», intervino el CEO de Suncor, Mark Little, en una llamada unos días después, agregando que cualquier costo más alto de transporte de crudo a sus refinerías en Sarnia, Ontario, y Montreal puede ser recuperado de los fuertes mercados locales de combustibles.

El presidente y director ejecutivo de Imperial Oil, Brad Corson, asiste a una conferencia de prensa el miércoles 4 de diciembre de 2019.

LA PRENSA CANADIENSE / Todd Korol

Las empresas realizaron una prueba en el mundo real de su capacidad para vivir sin la Línea 5 el verano pasado cuando la tubería se cerró parcialmente durante varios días como medida de precaución después de que Enbridge notó una perturbación en un ancla que sostenía una de sus dos patas de tubería submarina.

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Poco después se informó sobre costos de transporte más altos, pero sin interrupciones en las refinerías de Suncor, pero no está claro qué pasaría con una interrupción más prolongada.

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Un segmento de 6,4 kilómetros de largo se divide en dos tuberías que cruzan el fondo del Estrecho de Mackinac, que conecta los Grandes Lagos Huron y Michigan. Los opositores dicen que eso representa un riesgo demasiado grande de un derrame de petróleo catastrófico en los lagos.

Enbridge dice que la tubería está en buenas condiciones y nunca ha tenido fugas, pero llegó a un acuerdo con el entonces gobernador Rick Snyder, un republicano, en 2018 para reemplazar el segmento submarino con una tubería nueva que se alojaría en un túnel que se perforaría a través del lecho rocoso.

La compañía está buscando varios permisos estatales y federales para el proyecto del túnel de US $ 500 millones. Hace dos semanas, la agencia ambiental de Michigan emitió su aprobación y señaló que la solicitud cumplía con los requisitos legales estatales.

La orden de cierre de Whitmer se refiere solo al oleoducto existente.

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En su aviso de terminación, la oficina de Whitmer dijo que la servidumbre de 1953 fue otorgada por error y violó el deber de confianza pública del estado de salvaguardar sus aguas. Un informe del Departamento de Recursos Naturales de Michigan dijo que Enbridge no había cumplido con los estándares de seguridad.

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Enbridge respondió en una demanda ahora ante el Tribunal Federal de EE. UU. Que la Administración federal de seguridad de tuberías y materiales peligrosos tiene «autoridad exclusiva» sobre tuberías de energía, y agregó que la orden de cierre de Michigan viola la Constitución de EE. UU. Al obstaculizar el comercio interestatal.

Si el estado está legalmente autorizado para cerrar el oleoducto de la Línea 5 es la cuestión clave ante el tribunal, dice Dennis McConaghy, autor de dos libros sobre oleoductos y ex ejecutivo de TransCanada (ahora llamado TC Energy), el propietario del recientemente cancelado Tubería Keystone XL.

“La orden de Whitmer les dio hasta mediados de mayo para cerrarlo y ahora básicamente van a los tribunales por una cuestión de jurisdicción”, dijo en una entrevista.

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“Mi propia opinión es que Enbridge debería ganar este caso, pero siempre depende del juez que se obtenga. Hay una gran incertidumbre «.

Los tribunales se han mostrado reacios a cerrar los oleoductos en funcionamiento, señaló Phil Skolnick, un analista de Eight Capital con sede en Nueva York que cubre compañías de petróleo y refinación canadienses de alto nivel.

Como ejemplo, dijo, cuando un juez ordenó el cierre del oleoducto Dakota Access Pipeline de tres años el verano pasado debido a una deficiencia en su evaluación de impacto ambiental, un juez de la corte de apelaciones confirmó la orden de completar la evaluación, pero permitió que continuara. funcionamiento del oleoducto.

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Michael Blumm, profesor de derecho en la Facultad de Derecho Lewis & Clark en Oregon, estuvo de acuerdo en que Enbridge probablemente citaría precedencia en una apelación si la decisión judicial favorece al estado.

La ley estatal podría prevalecer si hay un conflicto entre ella y la ley federal, pero generalmente las leyes federales y estatales pueden coexistir, agregó. Dijo que la Corte Federal también podría pedirle a la Corte Suprema de Michigan que dé una opinión sobre la aplicabilidad de la doctrina de confianza pública en el caso.

Enbridge, mientras tanto, está decidido a defenderse en los tribunales, aunque dice que aún no se han fijado fechas.

«Defenderemos enérgicamente la validez de la servidumbre y nuestro derecho a operar el oleoducto», dijo la portavoz Tracie Kenyon en un correo electrónico el martes.

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